Amy Sherald's officiële portret van Michelle Obama herbeeldt wat het betekent om een ​​levendige, krachtige zwarte vrouw te zijn

Ik zat vanmorgen op de grond in mijn thuisstudio en keek op mijn telefoon naar de onthulling van de portretten van Obama in de National Portrait Gallery. Zoals bijna iedereen had ik de selectie van Kehinde Wiley en Amy Sherald door de Obama's gevierd om hun portretten te maken toen het voor het eerst werd aangekondigd, en had ik opgewonden gewacht om de definitieve resultaten te zien. Ze stelden niet teleur. Toen het moment aanbrak om ze allemaal te onthullen, stokte mijn adem elke keer in mijn keel en riep ik hoorbaar "OH!" Uit. Ik voelde tranen in mijn ogen springen toen ik elk schilderij in me opnam en luisterde naar de kunstenaars die over dit moment spraken, de reizen die hun carrière heeft gemaakt, wat hun visie voor hun werk drijft en hun creatieve processen terwijl ze aan elk portret werkten.

De betekenis van deze portretten - de eerste zwarte POTUS en FLOTUS geschilderd door de eerste zwarte kunstenaars die in deze traditie voor een dergelijke taak zijn geselecteerd - verdient zijn eigen analyse en er zijn al verschillende waardevolle lezingen over waarom deze schilderijen, en dit moment , zijn historisch. Ik wil echter even de tijd nemen om mijn reactie op Michelle's portret en de impact die het op mij heeft te delen, want hoe meer ik ernaar kijk, hoe meer ik geschokt word door wat Amy heeft weergegeven; het is anders dan enig portret dat ik heb gezien van iemand die op mij lijkt, laat staan ​​van een prominente zwarte vrouw.

Ik denk dat wat Amy heeft gedaan revolutionair is, want ze ondermijnt niet alleen onze vooroordelen over zwarte huid (zoals ze doet in de rest van haar werk door het gebruik van grijze huidtinten), maar ze dringt er bij ons op aan om te heroverwegen wat voor soort beelden overkomen kracht, levendigheid en kracht - vooral als het gaat om zwartheid en zwarte vrouwelijkheid.

We zijn geneigd te denken dat een kunstenaar, om levendigheid in beelden weer te geven, gedurfde, sterke kleuren moet gebruiken die de aandacht van de kijker trekken. Als ik denk aan de woorden 'levendig' en 'kracht' en 'kracht', zie ik onmiddellijk sinaasappels en rood, diep geel, paars, blauw en ja, zwart in mijn gedachten. Maar terwijl ik naar dit stuk kijk, zie ik dat levendigheid, kracht en kracht er ook subtiel en ja, zacht uit kunnen zien, met lichte blues, grijzen, roze en wit. Er is kracht hier, er is levendigheid, er is kracht; niet ingetogen of verzacht op een manier die wegneemt van wie het onderwerp is voor de VS, de mensen, maar op een manier die haar menselijkheid rechtvaardigt en tegelijkertijd wat ze vertegenwoordigt naar ons, de mensen, verheft. We zijn GEBRUIKT om onze geliefde Michelle in full colour of zwart-witfoto's te zien, haar gelaatstrekken en huidskleur rijk aan tint maar toch blootgesteld aan de camera op een manier die heel weinig verbergt. We zijn ook gewend om onze geliefde Michelle door de lens te zien van wat ze voor ons betekent, en dat doet me afvragen of reacties op dit stuk echt voortkomen uit die projecties. Wat me herhaaldelijk is opgevallen terwijl ik naar dit stuk staar, is deze gedachte dat we misschien worden uitgedaagd om Michelle te zien op een manier die we onszelf niet eerder hebben toegestaan. Hebben we ons echt toegestaan ​​deze vrouw van wie we houden echt te zien en zo te vereren? Is er iets dat ze ons na deze laatste 11 jaar onder het publieke oog aan ons zou willen onthullen? Er is hier een kwetsbaarheid te zien die tegen haar vrouw en persoonlijkheid spreekt zonder zwakte te impliceren. En deze ogen. Ze zijn vastberaden. Piercing. Stabiel. Stevig geworteld in zichzelf - dit is een vrouw die weet wie ze is en de blik in haar ogen vraagt ​​ons bijna of we het echt doen. Er zit een zachtheid in haar blik waardoor ik dichterbij wil komen en tegelijkertijd eerbiedig een stap terug wil doen. Het is alsof ze hier wordt vereeuwigd als monument, maar je kunt er dichtbij komen en aanraken. Er is een intimiteit waardoor ik me afvraag of de weergave van Sherald bijna beschermend is, waardoor ze te zien is, maar niet zo zichtbaar als op een foto. De volheid van haar rok met patroon spreekt tot de kracht en volheid van zowel haar persoonlijkheid, als ook tot het besef dat wat ze vertegenwoordigt veel groter is dan zijzelf. Om haar te bereiken lijkt het bijna alsof ik een berg zou moeten beklimmen, maar haar lichaamstaal en blik laten me verlangen om haar op een vertrouwde manier te rennen en te omhelzen, net als mijn zus. Ik kan haar hart, haar volheid van geest en de erfenis die ze in één keer belichaamt zien op een manier die ik nog niet heb gezien in portretten van andere publieke figuren.

Ik ben geen kunstcriticus, maar ik ben een schilder die weet wanneer ik door een stuk wordt geraakt en mijn ideeën over identiteit, presentatie en traditie daardoor worden uitgedaagd. Ik kan niet met dit stuk spreken in de context van de kunstgeschiedenis, maar ik kan met je delen waarom dit stuk me ongedaan heeft gemaakt en waarom ik geloof dat uit de twee portretten, Sherald's brutaler is. Er is hier een terughoudendheid waar ik volkomen door ben gefascineerd, en door het uit te oefenen, heeft Sherald een evolutie mogelijk gemaakt van hoe zwarte vrouwen worden waargenomen en afgebeeld. Het is een gedurfd vertrek, vooral gebaseerd op de eerdere weergaven van zwarte vrouwen van de kunstenaar, maar dat lijkt door ontwerp te zijn. Gezien het feit dat Michelle Obama publiekelijk belachelijk is gemaakt omdat ze er te mannelijk, te donker, te strak en atletisch uitzag en zelfs een gorilla noemde, zie ik deze weergave niet alleen om Michelle's menselijkheid vast te leggen, maar ook om Sherald die Strong Black Woman-archetype te veranderen op een onconventionele, maar noodzakelijke manier op zijn kop.